Invertir en empresas chinas en Wall Street. Ultimo notición.

Esta semana pasada saltaban dos noticias en China especialmente interesantes para mí. Por una parte, la famosa cadena de café para llevar Luckin Coffee se hundía en la bolsa americana al descubrirse irregularidades, y, por otra, no todos los productores de material médico podrán exportarlo. Necesitan estar especialmente registrados.

Luckin será Luckout

En el caso de Luckin, una investigación interna reveló que las ventas de cientos de millones de dólares eran falsas, eliminando de un plumazo casi el 75% de su valor. Ésta es Luckin.

logo-luckin-coffee-chinaLa empresa china empezó a cotizar en Wall Street hace menos de un año (mayo 2019), pero ha avisado a los inversores de que no se pueden fiar de los estados financieros que mostraban un crecimiento excepcionalmente rápido en el último ejercicio. Se formó un comité especial para investigar las cuentas que ha suspendido al director de operaciones, Jian Liu (en el puesto desde mayo de 2018), y al personal bajo su mando.

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comité de dirección según la web corporativa de Luckin

En los últimos meses, algunos inversores empezaron a desconfiar de las cifras tras un informe anónimo que decía que las cifras habían sido maquilladas. A finales de enero de este año, el Muddy Waters Research, un gran vendedor a corto, empezó a apostar contra las acciones de Luckin citando ese informe anónimo y diciendo que la situación era así desde el tercer trimestre de 2019.

Entonces, Luckin lo negó rotundamente y describió las acusaciones como “engañosas y falsas”, pero se nombró un comité especial para investigarlo. Y lo que se descubrió es que, desde el segundo trimestre del año, había ventas inventadas por valor de 310 millones de dólares, un 40% de las ventas anuales estimadas. En dos días, sus acciones cayeron un 80%.

Durante la IPO inicial, Luckin Coffee aseguraba que sería la mayor cadena de China antes de final de año y, en enero de 2020, ya había superado a Starbucks en cantidad de establecimientos. Los grandes inversores internacionales BlackRock y Singpaur GIC invirtieron antes de que la empresa cotizara (la valoraban en 2.900 millones de dólares), pero ya a principios de 2020 ambos vendieron la mayoría de sus participaciones (conservando parte mediante otros fondos). Otros inversores conocidos invirtieron en 2019 para desbancar a Starbucks y todavía no han tomado una decisión. Estos grandes inversores internacionales no han hecho declaraciones. Alguno sí ha dicho estar en shock, pero llama la atención que varios de ellos hubieran vendido su parte justo antes del escándalo.

El precio de las acciones había subido desde los 17 dólares iniciales en mayo de 2019 a un máximo de 50,32 dólares el 13 de enero de 2020. Con el escándalo, los títulos estaban a 5,38 dólares, un 80% menos que antes de que estallara todo.

De momento parece que no sólo la “fabricación” afecta a las ventas. Se ha dicho que necesitan investigar y comprobar gastos y costes que estaba sustancialmente inflados en el mismo periodo.

Lo que se presentó como uno de los pocos casos de la Bolsa americana en 2019 ha acabado en fiasco.

¿Era o es Luckin un rival para Starbucks?

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el logo de luckin en su web corporativa

Luckin Coffee se presentó a sí misma como un rival de Starbucks y de otras cadenas de café. Sin embargo, sus servicios son bastante diferentes. Mientras Starbucks vende sobre todo el servicio de cafetería, la experiencia de sentarse en un espacio agradable con un café de semilujo, en la primera planta de un centro comercial muy a menudo, Luckin es solo un puesto pequeño, bien situado cerca de oficinas y de todas partes que te sirve café para llevar o te lo lleva si lo encargas en su aplicación.

Las diferencias también se dan en los precios. En Starbucks los precios son bastante más caros. Luckin ofrece cupones de descuento continuamente. No sólo venden café, tienen frappes de estilo chino para quien no beba café. Starbucks igual.

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cupones de descuento de Luckin en los grupos de wechat

Una amiga de Changsha, muy usuaria de Luckin, me dice que le gusta porque es barato, porque hay muchos descuentos en la app. Es más barato que Starbucks. Los clientes nuevos incluso pueden tener café gratis. El sabor le parece bueno, la mezcla de te chino y café le gusta. Le parece mejor que Starbucks. Además, sus puestos están mayoritariamente en la planta baja de edificios comerciales, así que tienen grupos fijos de clientes. Es barato, lo puedes recoger o te lo llevan a donde quieras. ¿Qué más se puede pedir?

Otra amiga, de Shanghai, me ha dicho que, en su grupo, nadie compra en Luckin a precio original. Los descuentos del 30 al 50% son corrientes, pero que, si no es al menos del 62%, no les interesa. El café puede ser un poco más rico que el de Starbucks, pero lo que les interesa es el 一点八折, un descuento de más o menos el 82%. Lo compran por barato, porque el café de Starbucks, que es parecido, les costaría 28 o 30 yuanes.

Se compra por ser barato. Luckin cuesta lo mismo o más caro, pero habiendo descuento… y, sin tener una ventaja competitiva más allá del precio… Le han pillado el truco a Luckin, que siempre ofrece café barato, y quien pague más es tonto. Y si no tienes buen café…

A ella le gusta más Manner Coffee. Cree que el café está más bueno, más similar al italiano o el español. El precio medio es de 15 yuanes, pero si llevas tu propio vaso, te descuentan 5 yuanes para ayudar al medioambiente. Tienes otros cafés más caros (hasta 25 yuanes como mucho) pero un café a 10 yuanes con tu propio vaso es perfecto para gente que lo toma a diario porque necesita su dosis de cafeína. No lo llevan a domicilio, hay que recogerlo en el local, pequeño como el de Luckin, pero después de comer se dan un paseo corto hasta allí, recogen el café, se lo toman y siguen trabajando.

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página de Manner Coffee en Facebook

Entre el café de Manner y el de Luckin no hay color. Por el mismo precio o similar, el café de Manner le gusta más. Si quiere sentarse con amigos, tiene el Starbucks y otras cafeterías bien surtidas en Shanghai. Manner lleva un par de años funcionando bien en Shanghai. Empezó con un local muy pequeño, en el que se forma cola para comprar de hasta 10 minutos. Tiene clientes fieles, chinos y extranjeros. Y hace unos meses abrieron uno un poco distinto, un poco más grande, que vende alcohol. Manner sí tiene ventaja competitiva, me dice.

Como Luckin vende zumos, frappes chinos y todo con descuento, su café con leche original a 25 yuanes no lo quiere nadie. Manner lo tiene más bueno a 15 yuanes y a 20 (el más grande), o menos con el descuento de 5 yuanes a tu propio vaso. Las cuentas en Shanghai las hace rápido. Luckin es competitivo si vende entre 5 y 10 yuanes. Pero si no tienes buen café…

A mi amiga shanghainesa no le salen las cuentas en Luckin. Dice que hay otra cafetería, 连咖啡, con un posicionamiento parecido al de Luckin, pero que empezaron antes. Los 2 funcionan con una app, y te llevan el café a donde quieras. No sabe cómo funciona exactamente, si tienen local. Piensa que son parecidos, pero el café no es muy rico. Es muy normal, se puede beber, pero no es para todos los días, sólo para salir del paso. Hay máquina de café en su oficina, Nespresso, y no tienen necesidad de salir a buscar café si no es para dar el paseo después de comer. Se queda con Manner.

Hay más cafeterías, y más caras, a 30 yuanes, y la gente va porque el café es bueno y les gusta el ambiente.

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el uso de famosos en la publicidad ha sido una constante en Luckin

Otro aspecto llamativo de Luckin es el uso de famosos en su publicidad, como la actriz Tang Wei. No son baratos, así que si el café es barato siempre y los gastos de publicidad altos… ¿cómo se paga? Si no tienes buen café…

¿Qué pasará con Luckin?

Mi amiga de Shanghai no es la única que no entendía que Luckin pudiera ser rentable ofreciendo tanto descuento. No ya solo rentable sino creciendo. Y eso ya lo pensaba al principio. Luckin se fundó en Beijing en enero de 2017 por Lu Zhengyao y Qian Zhiya. A finales de 2019, tenía más de 4.000 locales. Eso es 6 veces más que en junio de 2018.

Resulta que su app está colapsada. Siguen vendiendo igual que siempre en China, o quizás un poco más. Eso sí, en EEUU… no espera que nadie vaya a la cárcel porque… estas cosas se arreglan con dinero. Hay opiniones para todos los gustos. Si han engañado al público, lo lógico es que se castigue a la empresa. Han contado historias bonitas para captar capital y resulta que es mentira…

medalla oro Luckin
las empresas chinas utilizan certificaciones extranjeras para promocionarse en China, por ejemplo  http://www.assaggiatoricaffe.org/site/?q=en

Para alguno era sospechoso un crecimiento de más del 500% en los dos últimos años, un modelo de negocio basado en tantos subsidios y en la falta de aprobación regulatoria de muchos locales. Alguno que no quiso invertir dijo que era el exceso típico del final de un mercado alcista. La Bolsa subía en EEUU en 2019, pero el informe anónimo se basó en visitas a locales de Luckin y las cosas no les cuadraron, como a mi amiga.

Ella me dice que, seguramente, no pasará nada. Nadie irá a la cárcel. Estas cosas se arreglan con dinero en EEUU.

Aviso para navegantes

En su búsqueda de beneficio, muchas empresas chinas aceleran más de lo que deben y el modelo de negocio no está suficientemente preparado (lo vimos con el boom de las bicicletas). Las empresas extranjeras pueden ser lentas para el mercado chino, o, al menos, se les suele criticar eso en China.

Entre los que viven en China las opiniones respecto a lo ocurrido en Luckin son similares, aunque van en el sentido de “cuando el carro se ha roto, mucho os dirán por dónde no se debía pasar”. Los hay que esperan que los inversores sean más cautos con las empresas chinas en la Bolsa y que jueguen conforme a las reglas, vigilando. Los hay que no se sorprenden nada de este tipo de comportamientos porque las empresas chinas no tienen que revelar sus cuentas cuando van a la Bolsa fuera, porque las leyes locales, como las de las facturas (fapiaos) “obligan a tener una doble contabilidad”; pero les extraña que las empresas extranjeras en Occidente no lo sepan. Y los hay que recuerdan lo difícil que era conseguir cifras fiables de empresas extranjeras a mediados de los años 2000 en China, sobre todo las de lujo, porque se inflaban.

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web americana de Luckin

Ya cuando Luckin se preparaba para salir a Bolsa, se decía que sería difícil convertir su modelo en un “negocio rentable y generador de efectivo”, que, aunque no compitiera con Starbucks, a corto plazo sería como una espina y podía llevarle a competir por precio. Bloomber dijo que podía gastar el dinero de los inversores demasiado rápido, por gastar demasiado en márketing, sobre todo en televisión, y dar demasiados descuentos. Si el éxito de su modelo era la entrega rápida está claro que hubo quienes lo vieron venir y que el modelo de Starbucks es más sólido.

Los chinos son buenos creando expectativas. Hacer grandes declaraciones, contratar a famosos, ir a lo grande, con mucha seguridad, hablar de grandes cifras y cotizar en Wall Street. Muchas empresas en China, consultores, buscan empresas chinas a las que llevar a la Bolsa. El problema es que no siempre harán un buen trabajo. Se hace de todo para inflar el valor porque se llevarán un porcentaje.

Un problema añadido es que creas unas expectativas que te exigen después y afectan a la valoración de las empresas y al beneficio esperado. Para los chinos y la propia China la cara es muy importante, hay que quedar bien, pero quedar bien al principio en la superficie puede significar quedar muy mal al final. En una cultura donde prima el beneficio inmediato, los inversores estarán más deslumbrados por los resultados de Luckin que por los de Starbucks.

La supuesta carrera entre las dos empresas no tiene realmente mucho sentido con distintos modelos de negocio y, además:

    • La entrega del café no es demasiado importante. Los clientes van a los locales a por el café y el coste de envío estará en la estructura del negocio, pero no es un tema importante.
    • La apertura de tiendas y el levantamiento de capital no importan a largo plazo. Luckin ha utilizado los descuentos y regalos para ganar clientes, Starbucks ha utilizado crecimiento orgánico.
    • Luckin entró en la ola de nuevos minoristas con el café, pero la era digital no ha cambiado mucho la experiencia del consumidor, sólo aspectos operativos de acceso a clientes y pago.

Las dos empresas han buscado buenas localizaciones, con tráfico y visibilidad, pero de distinto tipo. Starbucks ofrece lugares relajantes en los mejores puntos de los centros comerciales. Es fuerte en lo inmobiliario. Luckin va hacia un mercado masivo, intentando aumentar el consumo de café. Si lo puede lograr significativamente, como hizo Xiaomi con los móviles… Felicidades. Pero de momento no lo ha hecho. Quiere empapelar China de locales no necesariamente glamurosos que preparan rápido el café para llevar y la estrategia ha sido el precio bajo. Otra cuestión será cómo lo subes después.

Si otra empresa de café quisiera entrar en el retail del café en China lo tendría difícil haciendo lo mismo que Starbucks, ocupando buenas localizaciones en las entradas de los centros comerciales, con precio alto y no asumible por cualquiera. Starbucks ya lleva muchos años… Imitar a Luckin tampoco es una opción. Se podría mirar qué hacen Costa Coffee y Paciffic Coffee, aunque están muy por detrás en locales.

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Tang Wei representó a Luckin

¿Y qué pasa con las empresas chinas en la Bolsa americana? Pues que no son las empresas chinas que conocemos en China. China no permite que extranjeros entren en la Bolsa así que las empresas chinas que salen no lo hacen tal cual.

Luckin, al igual que muchas empresas chinas, utilizó en EEUU lo que se llama una Entidad de Interés Variable (VIE), “una estructura comercial legal en la que un inversor tiene una participación mayoritaria a pesar de no tener la mayoría de los derechos de voto. Las características incluyen una estructura donde los inversores de capital no tienen recursos suficientes para respaldar las necesidades operativas continuas de la empresa. En la mayoría de los casos, el VIE se utiliza para proteger el negocio de los acreedores o acciones legales. Una empresa que es el principal beneficiario de una VIE debe revelar las tenencias de esa entidad como parte de su balance consolidado” (Investopedia).

En su caso, la empresa que se utiliza para ir a la Bolsa en EEUU está registrada en las Caimán. La entidad extraterritorial tiene un acuerdo contractual con Beijing Luckin Coffee Technology Ltd., por el que le paga. Lo que muchos en EEUU no saben al invertir es que, realmente, no tienen la propiedad ni ningún derecho en la empresa china, en este caso Beijinig Luckin. Si hay problemas, se abandona la empresa en el paraíso fiscal y la empresa china queda a salvo. Los inversores extranjeros se quedan con un palmo de narices.

El gobierno chino no permite el acceso de la SEC u otro regulador americano a las auditorias chinas. Si la documentación de la empresa china contiene secretos nacionales, no puede compartirse. Y esta es una razón por la que EEUU puede tener también reservas respecto a Huawei.

Hay quien acusa también de que hay demasiadas transacciones con partes relacionadas, por tener miembros de la junta en juntas de otras empresas chinas cotizando en EEUU que han ocasionado grandes pérdidas a inversores públicas. Y a esto se añade que Fei Yang, CMO de Luckin, fue condenado a 18 meses de prisión por atentar contra la legislación relativa a la publicidad trabajando en una empresa anterior. El aseguró que la política de descuentos estaría en vigor entre 3 y 5 años.

No funcionó la típica técnica de “Fake it till you make it” y Luckin se ha convertido aparentemente en Luckout en la bolsa de EEUU. Veremos cuánto aguanta en China.

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